Analizando lo  anterior podemos tener más o menos claro de las causas que motivaron la independencia de las colonias latinoamericanas. Estas causas se han dividido entre internas  y externas.

3.1 Causas internas

A) Desigualdad social

El virreinato se caracterizo por una marcada diferenciación social y un trato discriminatorio no sólo hacia los indígenas,    sino incluso hacia los hijos de los ibéricos nacidos en América (criollos), para distinguirnos de los peninsulares nacidos en la Península Ibérica.   Estos últimos recibían encomiendas (tierras de la corona  junto con los indígenas para que las trabajaran), y eran los únicos con acceso a los altos puestos del gobierno y la iglesia católica; mientras que a los criollos se le negaba la posibilidad de ocupar altos cargos publico y se les negaban los privilegios que tenían las personas nacidas en España o Portugal.

En orden jerárquico seguían los mestizos y las diferentes, castas producto de las mezclas raciales, no tenían un lugar definido en la escala social y eran discriminados, se fueron ubicando en ciudades y pueblos donde trabajaban como artesanos y en oficios menores.

En un nivel inferior de la escala social estaban los indios, considerados por los europeos casi como una propiedad adquirida junto con la tierras de encomienda, tenían características muy parecidas a las del siervo feudal en Europa  con la diferencia de que los indios eran catalogados y tratados como inferiores a los europeos. Por último estaban los esclavos negros trasladados a América desde África por traficantes portugueses, holandeses,ingleses y franceses, y cuyo trabajo se utilizaba principalmente en aquellas colonias en donde no se puedo hacer uso extensivo de la mano de obra indígena.

Esta situación de fuertes desigualdades, dio origen a movimientos independentistas desde periodos muy tempranos a la época colonial, pero no tuvieron éxito, porque eran movimientos aislados, y además había una sólida administración por parte de la metrópoli.

B) Reformas Administrativas de las autoridades coloniales.

La población criolla, que creció económicamente a pesar de las restricciones impuestas por el sistema colonial, se vio afectada por el aumento de esas restricciones a finales del siglo XVIII cuando, en el marco del absolutismo ilustrado, se establecieron por disposición de la metrópoli, reformas tendientes a reorganizar la estructura económica y administración de las colonias, con el propósito de obtener mayores ingresos de estas, basándose en las nuevas ideas de la fisiocracia.

C) Formación de una conciencia criolla emancipadora.

Además del crecimiento económico, los criollos habían desarrollado una conciencia nacionalista, gracias a la cual habían empezado a considerarse como ajenos a la metrópoli explotadora y se habían percatado de la necesidad de construir un gobierno independiente, en el que pudieran participar en la toma de decisiones. La conciencia nacionalista de los criollos se reforzaba con cada nueva medida de explotación ejercida por la metrópoli, adquirió un gran impulso ante las reformas administrativas que frenaban su crecimiento económico.

3.2 Causas externas

A) Decadencia de España y Portugal.

Desde finales del siglo XVII había empezado a declinar el poder hegemónico de los dos países ibéricos, de manera que, a principios del siglo XIX, tal poder había sido desplazado por el de otras potencias europeas, a esto se le agregaba la ineficiencia y debilidad de algunos gobernantes incapaces de resolver las crisis internas que habían provocado un creciente descontento entre la población, lo cual propició que el sector medio e intelectual de la comunidad, acogiera con gran interés las ideas de la ilustración, las cuales proponían gobiernos representativos y división de poderes.

B) Las revoluciones norteamericana y francesa.

Los acontecimientos de lucha armada desarrollados en las colonias inglesas de Norteamérica y Francia, constituyeron el ejemplo que serviría de estímulo a las capas sociales medias en ascenso en las colonias dominadas por España y Portugal, que sólo esperaban la coyuntura propicia para iniciar una lucha que pusiera fin a la vieja estructura semi-feudal.

Las ideas contenidas en la declaración de Independencia de Estados Unidos y en la Declaración de Derechos del Hombre y el Ciudadano, emitidas por los franceses, ejercieron gran influencia sobre los  intelectuales criollos.

C) La invasión napoleónica.

El avance y triunfo de las tropas francesas enviadas por Napoleón Bonaparte sobre la Península Ibérica provocaron la derrota de los monarcas de España y Portugal, en 1608, y el establecimiento de un gobierno títere controlado por el emperador francés, el cual no fue reconocido por los pueblos vencidos. La ausencia de un gobierno legítimo fue aprovechada por los liberales para constituir las cortes, juntas de gobierno que funcionarían mientas se lograba la derrota del ejército invasor y se destituían los poderes auténticos. Tal situación fue ventajosa también para los independentistas latinoamericanos, que vieron llegada la oportunidad de separarse de la metrópoli en momentos en que ésta se encontraba debilitada y sometida al dominio napoleónico.

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